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Les Quatre chemins

Le quartier d'Arcueil situé près de Villejuif autour du carrefour des avenues Vaillant-Couturier et Gabriel Péri est resté essentiellement agricole jusqu'au début du 20ème siècle.

Ce sont tout d'abord des cultures de blé, comme partout sur le plateau de Longboyau, puis des jardins maraîchers. Des pépinières et des champs de luzerne s’y trouvent jusqu’en 1920.

Les vignes, sans doute beaucoup bien plus anciennes, sont mentionnées au 14e siècle sur tous les lieux-dits qui entourent le carrefour : au Vaudenaire (actuelle cité du Cherchefeuille), à Montpétrin (rue Ch. Grégoire, Impasse Vuilleminot), aux Martinets (rues M. Barbieri, M.H. Guilbert, de la Villageoise). Même si les vignes étaient présentes sur les deux versants de la vallée de la Bièvre, les Quatre chemins semblent avoir occupé une place particulière dans l'activité des vignerons : au 18e siècle, les hommes de garde ou « messiers » chargés de surveiller les vignes d’Arcueil-Cachan s'y retrouvent chaque matin pour recevoir du garde champêtre les consignes pour la journée et le signe de ralliement (généralement un certain nombre de coups de sifflet).

Comme partout en Ile-de-France, la vigne décline dans la 2e moitié du 19e siècle, principalement à cause de l'arrivée du chemin de fer : en déversant sur le marché parisien, le premier d'Europe, les crus du sud de la France réputés bien meilleurs, il fait disparaître la production locale. L'apparition du phylloxéra, que les défenseurs du vin francilien rendent souvent responsable de la mort des vignobles, est en réalité postérieure à ce déclin. A Arcueil, s'ajoute le fort développement des carrières qui fournissent en pierre à bâtir le marché parisien.

Les carrières

De grandes carrières se trouvaient sur le plateau, parmi lesquelles celle dite des Géants, aujourd'hui encore connue parmi les cataphiles. Son nom fait référence à ses grands piliers à bras, une technique d'exploitation apparue à la fin du 18e siècle et courante au 19e siècle. Après la guerre de 1870, la production diminue et les carrières sont plutôt utilisées pour la culture des champignons dits "de Paris", dont plus de la moitié est en réalité produite en proche banlieue.

Notons aussi que c'est dans l'une de ces carrières convertie en champignonière, probablement située sur le territoire du Kremlin Bicêtre vers l'intersection de Villejuif et d'Arcueil, que se déroule en 1897 le fait divers connu comme l'affaire Carrara. En novembre, l'exploitant, Angelo Carrara, tue et fait brûler dans sa champignonière un commis de banque venu encaisser une traite.

La carrière des Géants sera le sujet d'un article ultérieur, dans la rubrique "Caves & souterrains".

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